1649, dans une Angleterre rongée par la misère et en proie aux troubles politiques, un groupe de paysans démunis - les Défricheurs - s'installent sur des terres communales pour les cultiver. Unis derrière leur leader charismatique, Gerrard Winstanley, ils font valoir leur droit à vivre dans la dignité. Un tableau poignant de la lutte des classes dans l'Angleterre de Cromwell.

Winstanley est un monument à la mémoire de la révolte de l'individu. Louis Marcorelles, Le Monde.

(...) La caméra s'attache à des détails, fouille les visages, souligne chaque humiliation, chaque désillusion. Morale : la lutte s'impose, toujours, envers et contre tout. Comme chez Ken Loach, l'utopie est la seule voie possible. En dépit des obstacles et des défaites. Pierre Murat, Télérama hors série, Le guide du cinéma chez soi.

Winstanley sera terminé en 1975 et présenté au public la même année que Barry Lyndon de S. Kubrick. Deux films admirables, fabriqués l'un et l'autre avec des moyens totalement différents, deux réflexions de cinéastes confrontés au problème de l'exploration du passé par le cinéma. Deux réussites. Brownlow et Mollo s'étaient fait connaitre, dix ans plus tôt, avec une "politique fiction" tournée avec un budget minuscule : En Angleterre occupée (It happened here). (...) Winstanley explore une autre période importante de l'histoire du Royaume-Uni : celle de la République instaurée par Oliver Cromwell. Le film décrit l'épisode authentique des "Diggers" (laboureurs), conduits par Gerrard Winstanley et Will Everard qui, en 1649, tentent de fonder une "commune paysanne" dans un village du Surrey. C'est Miles Halliwell, instituteur de son état qui interprète à l'écran Gerrard Winstanley, qui avait attiré l'attention de K. Brownlow sur l'ouvrage de l'historien David Caute, Comrade Jacob, paru en 1961. (...) Le film sera tourné, en noir et blanc, sur des fins de semaine : difficulté que Brownlow tourne à son profit, en introduisant dans son œuvre le rythme des saisons et l'évolution du paysage. Par ailleurs, il bénéficie d'une recherche historique et technique de premier ordre : des sociétés historiques reconstituent les batailles, des sociétés savantes fournissent des conseils, instruments aratoires et même... "animaux d'époque" ! Au total, un film profondément original, un voyage dans le passé qui est aussi une réflexion ironique sur le "bon vieux temps". (...) Philippe Pilard, Histoire du cinéma britannique, Nathan, 1996.

Kevin Brownlow est un réalisateur anglais, et un historien du cinéma, originaire du Sussex. Kevin Brownlow est l'un des grands spécialistes de l'histoire du cinéma muet, auquel il a consacré une large partie de sa carrière. On lui doit notamment la reconstitution la plus importante du Napoléon d'Abel Gance, auquel il a consacré une vingtaine d'années, identifiant 19 versions différentes. On lui doit également de nombreux travaux, sous forme de livres et de films, sur cette période du cinéma : Buster Keaton, D. W. Griffith, Charles Chaplin ont ainsi fait l'objet de films documentaires de sa part. Il a également réalisé plusieurs films de fiction, notamment En Angleterre occupée (It Happened Here), en 1962, co-réalisé avec Andrew Mollo, une fiction qui raconte l'occupation de l'Angleterre après son invasion par les nazis en 1940 ; il est aussi l'auteur de Winstanley (1975) qui montre l'histoire authentique d'un groupe de protestants du Surrey, qui tenta d'établir, en 1649, une communauté agricole fondée sur un communisme chrétien. Il est récompensé par un Oscar d'honneur lors de la 83e cérémonie des Oscars en 2011. 

Andrew Mollo est un réalisateur, costumier, producteur, scénariste, directeur artistique anglais. Il a collaboré aux films En Angleterre occupée et Winstanley avec Kevin Brownlow.


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Ce film est accessible pour un public entre 12 et 99 ans.

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