Un groupe de Bretons réfractaires et pacifistes est envoyé en Algérie. Ces êtres, confrontés aux horreurs de la guerre, deviennent peu à peu des machines à tuer. L'un d'entre eux ne l'acceptera pas et désertera en emmenant avec lui un prisonnier du FLN qui devait être exécuté le lendemain.

En 1972, dix ans après la fin de la guerre d’Algérie, René Vautier réalise Avoir vingt ans dans les Aurès partir de huit cents heures de témoignages d’appelés du contingent, condensées dans une chronique filmée. 

* Prix de la critique internationale au Festival de Cannes 1972.

Né en 1928 dans le Finistère, René Vautier s’engage dans le maquis à l’âge de 16 ans puis intègre l’IDHEC à la Libération. En 1950, il tourne Afrique 50, considéré aujourd’hui comme le premier film anti-colonial français. Ce film lui vaut treize inculpations et une condamnation à un an de prison. Il tourne Les anneaux d'or en 1956, court-métrage de fiction qui reçoit l'Ours d'argent au Festival de Berlin, avec Claudia Cardinale pour la première fois devant une caméra. En 1957, il part en Algérie filmer la guerre d’Indépendance du côté des Algériens, installé dans le maquis du FLN. De ce tournage où René Vautier est blessé à trois reprises naît Algérie en flammes. Il fonde en 1962 le Centre audiovisuel d'Alger qu'il dirige jusqu'en 1965, participant ainsi à la formation de toute une génération de réalisateurs algériens. Il crée aussi les "ciné pops", les ciné-clubs populaires. De retour en France, il participe au Groupe Medvedkine et fonde en 1970 l'UPCB, l'Unité de Production Cinématographique Bretagne. En 1972, il écrit, produit et réalise Avoir 20 ans dans les Aurès, qui obtient le Prix de la critique internationale à Cannes. Un an plus tard, pour protester contre le refus de la délivrance du visa d’exploitation pour un film de Jacques Panijel consacré au massacre du 17 octobre 1961 à Paris, il entame une grève de la faim qui dure 31 jours. Elle sera victorieuse : le gouvernement français modifie la loi et supprime la censure cinématographique pour critères politiques. Il poursuivra sa carrière de cinéaste engagé avec entre autres, Quand tu disais, Valéry (1975), Frontline (1976), Quand les femmes ont pris la colère (1977) réalisé avec sa femme Soazig Chappedelaine, Marée noire et colère rouge (1978), Déjà le sang de Mai ensemençait Novembre (1982), À propos de… l'autre détail (1984), Et le mot frère et le mot camarade (1995), … . Il est mort en 2015 à 86 ans.

La vie de René Vautier pourrait se résumer à autant d’années de résistance cinématographique. Rebelle et militant, il s’est toujours efforcé de mettre « l’image et le son à disposition de celles et ceux à qui les pouvoirs les refusent ». Et ce n’est pas sans risques qu’il a combattu avec sa caméra citoyenne pour témoigner des luttes de son époque et toujours tenter d’établir un dialogue en image pour agir sur les conflits. Dossier de presse accompagnant la sortie de la version restaurée en 2012.

Ici d'autres films réalisés par René Vautier disponibles en DVD dans les médiathèques.

Ici des films sur René Vautier disponibles en DVD dans les médiathèques.

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Ce film est interdit aux moins de 16 ans.