En Hongrie, pendant la Seconde Guerre mondiale, une femme quitte une grande ville, régulièrement placée sous la menace des bombardements, pour emmener ses deux fils, des jumeaux, à la campagne, où elle estime qu'ils seront plus en sécurité. Les deux enfants s'installent alors chez leur grand-mère, un personnage sadique. Dans un environnement hostile, les deux enfants décident de tenir un cahier dans lequel ils consigneront leurs découvertes et le rude apprentissage de la vie...

Publié en 1986, le roman de la Hongroise Agota Kristof (1935-2011) est devenu un classique. Le cinéaste qui s'en empare choisit une approche sage, traditionnelle. Mais ce Grand Cahier ne peut, de toute façon, qu'échapper à la convention, tant l'histoire racontée nous bouscule, sans répit. Elle précipite deux jumeaux de 13 ans dans un monde en guerre, où la haine et la mort, semées par les nazis, peuvent se récolter partout. Abandonnés à leur grand-mère, qui les traite comme des chiens et s'attache à eux comme une bête à ses petits, les deux garçons vont s'endurcir pour affronter la vie. Le réalisateur sait regarder en face la violence, sans en tirer des effets mélodramatiques. Il crée une atmosphère de dureté ordinaire, vidant l'horizon d'espoir pour ne nous laisser que la fatalité du désastre à contempler. Cette noirceur éprouvante, mais pas complaisante, met en relief les quelques moments où un sentiment d'humanité revient, notamment quand la grand-mère s'adoucit en s'affaiblissant. (...) Frédéric Strauss. Télérama.fr

János Szász est un réalisateur hongrois né en 1958 à Budapest. Il sort diplômé en 1983 de l'École supérieure d'art dramatique et cinématographique de Budapest, section réalisation et dramaturgie. Il a notamment réalisé Woyzeck (1994), Les Garçons Witman (1997), projeté au festival de Cannes (section Un certain regard), Le Grand cahier (2013).


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